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Cortisol (en sangre)

¿Esta prueba tiene otros nombres?

Cortisol en sangre; cortisol en plasma; cortisol, plasma

¿Qué es esta prueba?

Una prueba de cortisol en suero puede ayudar en el diagnóstico de dos afecciones médicas bastante poco comunes: El síndrome de Cushing y la enfermedad de Addison. También sirve para detectar si hay otras enfermedades que afecten la glándula pituitaria y las glándulas suprarrenales. Lo hace mediante la medición del nivel en sangre de una hormona del estrés denominada cortisol.

El cortisol es una hormona esteroide producida por las glándulas suprarrenales. Ayuda al cuerpo a responder ante el estrés, a regular el nivel de azúcar en la sangre y a combatir las infecciones. En la mayoría de las personas, los niveles de cortisol son más altos al levantarse por la mañana y más bajos alrededor de la medianoche. El cuerpo también produce un exceso de cortisol cuando está ansioso o bajo estrés intenso, lo que puede afectar su salud si los niveles se mantienen demasiado altos durante mucho tiempo. Si los niveles de cortisol están demasiado altos o demasiado bajos, es posible que tenga una afección que necesite tratamiento. 

¿Por qué debo realizarme esta prueba?

Es posible que la necesite si su proveedor de atención médica sospecha que usted tiene un problema de salud causado por tener demasiado cortisol o muy poco.

Un nivel alto de cortisol podría ser un signo del síndrome de Cushing. Signos y síntomas del síndrome de Cushing:

  • Obesidad, en particular en el torso, la cara y el cuello, con brazos y piernas más delgados

  • Cara redonda

  • Bulto de grasa en la base del cuello

  • Presión arterial alta

  • Nivel alto de azúcar en la sangre

  • Piel delgada en la que se forman moretones con facilidad

  • Estrías rosadas o moradas en el estómago, los muslos o los glúteos

  • Debilidad muscular

  • Osteoporosis

  • Acné

  • En caso de las mujeres, períodos menstruales irregulares y exceso de vello en la cara y el pecho

Un nivel demasiado bajo de cortisol podría ser un signo de la enfermedad de Addison, también denominada insuficiencia suprarrenal primaria. Además, podría ser un signo de otro problema en las glándulas suprarrenales. Esto puede causar los siguientes síntomas:

  • Pérdida de peso

  • Dolor de los músculos y las articulaciones

  • Cansancio extremo (agotamiento físico)

  • Presión arterial baja

  • Dolor abdominal

  • Náuseas o vómitos

  • Diarrea

  • Manchas oscuras en la piel

  • En el caso de las mujeres, disminución del vello de las axilas y púbico, y disminución del deseo sexual

También es posible que necesite esta prueba si su proveedor de atención médica sospecha que usted tiene insuficiencia suprarrenal aguda. Esto puede ser una emergencia que pone la vida en peligro. Los síntomas pueden ser los siguientes:

  • Choque, o presión arterial muy baja y pérdida del conocimiento

  • Deshidratación

  • Dolor fuerte y repentino en el abdomen, la parte baja de la espalda (zona lumbar) o las piernas

  • Vómito y diarrea

  • Debilidad y cansancio

  • Confusión 

¿Qué otras pruebas podrían hacerme junto con esta?

Además de un análisis de sangre para detectar el cortisol, es posible que su proveedor de atención médica evalúe los niveles de cortisol en la orina o la saliva.

Probablemente su proveedor de atención médica pida otros análisis de sangre que miden la respuesta del cuerpo a determinadas hormonas para ayudar a determinar la causa de sus niveles anormales de cortisol.

También es posible que le hagan pruebas para observar el interior del cuerpo, a fin de detectar crecimientos anormales o tumores. Estos pueden afectar los niveles de cortisol. Algunas de estas pruebas son las siguientes:

  • Tomografía computarizada

  • Resonancia magnética

¿Qué significan los resultados de mi prueba?

Los resultados de la prueba pueden variar según su edad, género, antecedentes médicos, el método utilizado para el análisis y otros factores. Es posible que sus resultados no signifiquen que usted tenga algún problema. Para saber qué significan, hable con su proveedor de atención médica. 

Los resultados de su prueba le indicarán el nivel de cortisol en la sangre en el momento de la prueba. Por lo general, los niveles son más altos temprano por la mañana y más bajos alrededor de la medianoche. Los rangos normales varían según el tipo de prueba. Para la mayoría de las pruebas, los rangos normales son los siguientes:

  • De 6 a 8 a. m.: entre 10 y 20 microgramos por decilitro (mcg/dl)

  • Alrededor de las 4 p. m.: entre 3 y 10 mcg/dl

En general, los niveles anormales de cortisol son causados por el uso de esteroides (medicamentos glucocorticoides) a largo plazo, como aquellos que se toman para controlar el asma, las enfermedades autoinmunitarias o la inflamación. Si esta es la causa, es posible que su proveedor de atención médica reduzca gradualmente sus dosis de estos medicamentos.   

¿Cómo se realiza esta prueba?

Para la prueba, se requiere una muestra de sangre. Se utiliza una aguja para extraer sangre de una vena del brazo o de la mano.

El momento en que se realiza la prueba es importante, ya que los niveles de cortisol cambian durante el día. Es común evaluar cortisol sérico dos veces en el mismo día: temprano por la mañana y otra vez alrededor de las 4 p. m.

¿Esta prueba implica algún riesgo?

Tomar una muestra de sangre con una aguja implica riesgos. Estos incluyen sangrado, infección, moretones o sensación de mareo. Cuando le pinchen el brazo o la mano con la aguja, es posible que sienta una leve sensación de escozor o dolor. Después, la zona puede estar adolorida. 

¿Qué factores podrían afectar los resultados de mi prueba?

Sus niveles de cortisol cambian en respuesta a muchas circunstancias. Por ejemplo, si trabaja por la noche y duerme durante el día, es posible que sus niveles de cortisol no estén en el rango normal.

Sus niveles de cortisol pueden ser más altos de lo normal debido a un traumatismo físico y al estrés. Las mujeres en sus tres últimos meses de embarazo y los deportistas altamente entrenados pueden tener niveles de cortisol más altos de lo normal. Otros motivos por los cuales su nivel de cortisol puede ser más alto de lo normal incluyen depresión, alcoholismo, desnutrición y trastorno de angustia.

Una cantidad de medicamentos, en particular los anticonceptivos orales y cualquier medicamento que contenga glucocorticoides u hormonas esteroides similares al cortisol, también pueden afectar sus niveles de cortisol.

¿Cómo me preparo para esta prueba?

Es posible que necesite descansar antes de la prueba para mantener bajos los niveles de estrés. También deberá evitar los medicamentos que puedan afectar los resultados de la prueba. Asegúrese de que su proveedor de atención médica sepa todos los medicamentos, los productos a base de hierbas, las vitaminas y los suplementos que usted usa. Esto incluye los medicamentos que no necesitan receta y toda droga ilegal que pudiera estar consumiendo. 

Revisor médico: Chad Haldeman-Englert MD
Revisor médico: Maryann Foley RN BSN
Revisor médico: Raymond Turley Jr PA-C
Última revisión: 8/1/2020
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